Фразеологический словарь русского литературного языка. Фёдоров А. И.
Артист погорелого театра
Разг. Ирон. Человек, не оправдавший надежд в каком-либо деле. Смерть у всех одна, ко всем одинакова, и освободиться от неё никому не дано. И пока она, смерть, подстерегает тебя в неизвестном месте, с неизбежной мукой, и существует в тебе страх от неё, никакой ты не герой и не бог, просто артист из погорелого театра, потешающий себя и полоротых слушателей (В. Астафьев. Сон о белых горах). Однажды в вагон вошёл пассажир в чёрной шляпе, наглухо застёгнутом пальто и коричневых лайковых перчатках. Длинное, выхоленное его лицо выражало каменное равнодушие ко всему на свете. Но он был очень учтив… Когда он сошёл у Красных ворот, весь вагон начал изощряться в насмешках над ним. Его обзывали «артистом из погорелого театра» и «фонбароном» (Паустовский. Повесть о жизни).